O Lago Vostok é o maior de muitos lagos subglaciais da Antártida. Por área, é maior que o lago Titicaca e, no que diz respeito ao volume de água, é maior que o lago Michigan. A existência de água subglacial já foi confirmada na década de 1960, mas o lago não foi explorado até 30 anos depois, porque se esconde por baixo de aproximadamente 4000 metros de gelo. Perfurar esse gelo para alcançar a superfície da água do lago é extremamente desafiador, para além das condições climáticas adversas de que se pode suspeitar.

Crédito: Lake Vostok Foundation

Qualquer tentativa de bombear a água do lago para cima na superfície não teve sucesso, porque a água do lago líquido iria congelar quando atingisse a superfície antártica mais fria. A água nos lagos subglaciais permanece líquida, devido à alta pressão do gelo de 4 km de espessura acima, mas também porque o manto rochoso da Terra aquece a água até -3ºC.

Por último, mas não menos importante, o lago Vostok é um ambiente poli-extremo na Terra, não apenas por causa de sua baixa temperatura da água, mas também pela alta pressão atmosférica na sua superfície e altas concentrações de oxigénio e nitrogénio na sua água. Além disso, o lago é considerado oligotrófico, o que significa que há uma concentração extremamente baixa de nutrientes (principalmente carbono e fósforo), como fonte de biomassa e energia para organismos vivos. Portanto, se há vida em lagos subglaciais, então esta vida está bem adaptada aos ambientes extremos.

Lago Vostok
Crédito: NASA’s Goddard Space Center/Ludovic Brucker.

Nenhum animal ou planta conhecida, pode sobreviver às condições ambientais do lago Vostok. No entanto, existem microorganismos que não apenas toleram, mas na verdade preferem viver no “extremo” em detrimento da “normalidade”. Esses organismos passam pelo termo geral «extremófilos» e, no caso do ecossistema do lago Vostoc, esses organismos serão chamados de apoliófilos, por “gostarem” da alta pressão atmosférica, psicrófilos, por necessitarem de água fria e oligotróficos, por poderem sobreviver e multiplicar-se usando quantidades muito baixas de nutrientes.

Como os habitantes do lago Vostok têm todas essas propriedades, eles também podem ser chamados de “poli-extremófilos”. Metodologia muito recente revelou que microorganismos podem ser encontrados em números baixos, na água associada ao lago Vostok. Esses organismos podem não ser todos poli-extremófilos, mas empregam outras estratégias de sobrevivência para tolerar as duras condições do lago. No entanto, se esses microrganismos, principalmente bactérias, realmente habitam o lago sub-glacial ou são simples contaminação da superfície ou dos cientistas que estudam o assunto, ainda precisam de ser confirmado.

A confirmação da descoberta não só irá empurrar ainda mais os limites da vida como a conhecemos, mas também aumentará a esperança pela presença de vida em outros ambientes que tenham condições similares como o lago Vostok.

Crédito: Wikipédia – Colónia de Paenibacillus sp., um dos microorganismos associados ao Lago Vostok.

Existem duas luas “inteiras” que se assemelham ao lago subglacial Vostok; Enceladus, uma das luas de Saturno e Europa, a menor lua de Júpiter. Ambas as luas estão cobertas de gelo espesso. Elas estão muito longe do Sol, portanto as suas temperaturas superficiais são inibitórias para qualquer tipo de vida, como a conhecemos. No entanto, ambas são luas rochosas, em contraste com os planetas gigantes gasosos que orbitam. Isso significa que elas têm núcleos que lembram muito o manto da Terra. As altas temperaturas das luas internas aquecem a superfície gelada, resultando na formação de lagos subglaciais.

Lago Vostok
Legenda: As Luas Europa e Enceladus, pela objectiva das sonda Galileu e Cassini. Crédito: NASA/ESA/JPL-Caltech/SETI Institute

Essas luas têm outra coisa em comum na Terra devido ao seu manto semelhante à Terra: atividade geotérmica e terremotos. Esta atividade é muito importante para a potencial existência da vida: por um lado, a energia geotérmica aquece a água. Por outro lado, as fontes geotérmicas misturam elementos químicos do manto, como enxofre, carbono e ferro. Esses produtos químicos são componentes importantes para a vida. Essas duas luas, juntamente com Marte e Vênus, são candidatos importantes para a vida no nosso Sistema Solar. Esta é a razão pela qual, em agosto de 2017, quando a sonda Cassini, que estava em órbita de Júpiter e estava a tirar fotografias e compilando dados sobre o gigante de gás  (Júpiter) e as suas luas, terminou sua missão e foi direcionada para ser destruída dentro de Júpiter. Isto aconteceu para a Cassini não chegar a Europa nem a Ganimedes,  contaminando-as com potencial vida terrestre. Essas luas ainda permanecem virgens de impacto humano, e esperam que uma missão as descubra, e aos seus potenciais “habitantes” nas fascinantes décadas que estão por vir.

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Notas:

Este texto foi escrito por Sevasti Filippidou, cientista que integra o Canal Bit2Geek. A Sevasti, conhecida por nós por “Sevi” é grega natural de Thessaloniki (Tessalónica), e é microbióloga molecular especializada em bactérias que são capazes de sobreviver em condições extremas terrestres e extraterrestres. Estudou Genética Molecular (Licenciatura em Biologia Molecular e Genética, DUTH, Grécia e Mestrado em Genética Molecular, Patras, Grécia). É PhD em Ecologia Microbiana pela Universidade de Neuchâtel, na Suíça. Actualmente está a trabalhar como investigadora de pós-doutoramento no Centro de Ecologia e Hidrologia do Reino Unido e no Centro Aeroespacial Alemão, em Colónia na Alemanha. Desde 2012, que ensina Microbiologia, Biologia Molecular e Bioinformática a estudantes universitários, e tem dado conferências e seminários sobre a existência de vida em ambientes extremos. A “Sevi” tem estado muito envolvida na área de comunicação e divulgação de Ciência e por isso tem participado em várias feiras científicas além de ser membro da Native Scientist. Também criou um site sobre a vida em ambientes extremos (extremespores.com) onde comunica o resultado das suas pesquisas em três idiomas (Inglês, Francês e Grego).