Exoplanetas, planetas que orbitam em torno de outras estrelas que não o Sol, estão no centro da exploração espacial há anos. Desde a descoberta do primeiro exoplaneta em 1995, os cientistas descobriram mais de 5000, e o número vai continuar a aumentar.
De fato, uma equipe internacional de astrónomos identificou mais de 100 exoplanetas em apenas três meses, combinando observações feitas por telescópios terrestres e as feitas por telescópios espaciais. A descoberta, publicada no The Astronomical Journal, representa um recorde absoluto para as principais instituições, a Universidade de Tóquio e o Centro de Astrobiologia do Japão.
Os planetas identificados não são apenas numerosos, mas também diferentes uns dos outros. Alguns fazem parte de um único sistema planetário, orbitando em torno da mesma estrela na companhia de outros. 18 são ligeiramente maiores que a Terra e podem ter outras características em comum com o nosso planeta, como a atmosfera subtil e a superfície rochosa. 7, no entanto, atraíram seriamente a atenção dos astrónomos: estes são planetas muito próximos de sua estrela e com um período orbital muito curto, às vezes até menos de 24 horas. Isso significa que eles giram em torno das suas estrelas no mesmo tempo em que o nosso planeta gira em torno de si mesmo! Um tempo muito breve, que alimenta o mistério de sua formação: de acordo com o conhecimento atual, os planetas devem-se formar mais longe da estrela e orbitar mais devagar.
Os exoplanetas em questão foram identificados pelo telescópio espacial Kepler como parte da Missão K2. Actuando de 2013 até outubro passado, a missão encontrou 227 candidatos como potenciais exoplanetas. A equipe realizou dois estudos separados, um em agosto e outro em novembro, para confirmar que 104 desses candidatos eram na verdade planetas, e não outros tipos de corpos celestes. A Missão K2 certamente desempenhou um papel importante nesse sentido, mas o grande mérito vai para o anterior: a Missão Kepler, que de 2009 a 2013 procurou nossa “vizinhança galáctica” para encontrar corpos parecidos com a Terra, observando centenas de milhares de estrelas e comprovando a existência de quase 3.000 exoplanetas.

Kepler
Crédito: NASA/JPL

O método usado pelo Kepler para encontrar os planetas é o chamado método de trânsito. Consiste em detectar a diminuição do brilho de uma estrela quando um planeta passa em frente a ela, provocando uma espécie de eclipse. A partir da diminuição do brilho, podemos voltar ao tamanho da estrela e do planeta hipotético. O método é simples e eficaz, mas às vezes pode ser enganoso: a diminuição do brilho pode ser causada por outros fenómenos, por exemplo, pelo trânsito de uma estrela na frente de outra nos sistemas estelares com dois componentes. Portanto, é muito importante analisar profundamente os dados para confirmar as observações.
A descoberta da equipa representa um importante passo em frente não apenas para a astronomia, mas também para a astrobiologia, a ciência que estuda as origens, evolução e distribuição da vida no Universo. Alguns dos novos planetas podem ter características terrestres e podem abrigar formas de vida semelhantes às nossas, ou podem nos surpreender com algo inesperado. E outras coisas poderemos agora aprender com o TESS, o novo caçador de exoplanetas da NASA, que irá dar um passeio no Universo pelos próximos dois anos.

***Aceite a sugestão do Bit2geek e leia Lago Vostok: um análogo terrestre para a vida extra-terrestre

Nota sobre a autora:

Arianna Ricchiuti

Arianna

A Arianna é comunicadora científica “SciCom”, natural de Piacenza na Itália. Ela trabalha no Planetário de Bari há quatro anos, fazendo observações astronómicas e shows científicos.
No ano passado ela formou-se em Ciências Biológicas na Universidade de Bari com uma tese em astrobiologia, discutindo sobre tardígrades e bactérias como modelos para a vida extraterrestre. Actualmente ela está estudando na SISSA, a Escola Internacional de Estudos Avançados em Trieste, fazendo um mestrado em comunicação científica.

A Arianna tem sido consecutivamente seleccionada como palestrante em Workshops internacionais como AbGradE: Graduados em Astrobiologia na Europa 2018 (Campus Lankwitz, Berlim), 51o ESLAB: Extreme Habitable Worlds 2017 (ESA ESTEC, Noordwijk, Holanda), EGU: Geociências para entender a habitabilidade de 2017 no Sistema Solar e além
(Furnas, São Miguel, Açores), EAC: A história inicial dos sistemas planetários de 2017 e planetas habitáveis (Tartu Biocentre, Estonia), AbGradE: Graduados em Astrobiologia na Europa 2016 (Planetário de Atenas, Grécia), GESE: Geobiologia na Exploração Espacial 2015 (Iglesias, Sardenha, Itália).

Na primavera passada ela fez parte de uma expedição ao Chile para estudar o Deserto do Atacama como um análogo de Marte.

Arianna

A sua dedicação e compromisso com a Ciência levou-a a ganhar a edição de 2016 do FameLab, o programa de talentos para comunicadores de ciência e a receber alguns prémios, como o Certificado de Mérito do Rotary Club em 2017 e o Prémio Internacional Duquesa Lucrécia Borgia. Ciência e Cultura em 2018.

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A Arianna é comunicadora científica "SciCom", natural de Piacenza na Itália. Ela trabalha no Planetário de Bari há quatro anos, fazendo observações astronómicas e shows científicos. No ano passado ela formou-se em Ciências Biológicas na Universidade de Bari com uma tese em astrobiologia, discutindo sobre tardígrades e bactérias como modelos para a vida extraterrestre. Actualmente ela está estudando na SISSA, a Escola Internacional de Estudos Avançados em Trieste, fazendo um mestrado em comunicação científica. A Arianna tem sido consecutivamente seleccionada como palestrante em Workshops internacionais como AbGradE: Graduados em Astrobiologia na Europa 2018 (Campus Lankwitz, Berlim), 51o ESLAB: Extreme Habitable Worlds 2017 (ESA ESTEC, Noordwijk, Holanda), EGU: Geociências para entender a habitabilidade de 2017 no Sistema Solar e além (Furnas, São Miguel, Açores), EAC: A história inicial dos sistemas planetários de 2017 e planetas habitáveis (Tartu Biocentre, Estonia), AbGradE: Graduados em Astrobiologia na Europa 2016 (Planetário de Atenas, Grécia), GESE: Geobiologia na Exploração Espacial 2015 (Iglesias, Sardenha, Itália). Na primavera passada ela fez parte de uma expedição ao Chile para estudar o Deserto do Atacama como um análogo de Marte. A sua dedicação e compromisso com a Ciência levou-a a ganhar a edição de 2016 do FameLab, o programa de talentos para comunicadores de ciência e a receber alguns prémios, como o Certificado de Mérito do Rotary Club em 2017 e o Prémio Internacional Duquesa Lucrécia Borgia, Ciência e Cultura em 2018.